ಮುಂಗಾರು

ರಾತ್ರಿಯ ಸಮಯ. ಚೂರು ಪಾರು ಮೋಡಗಳೆಲ್ಲ ಅಲ್ಲಲ್ಲಿ ಒಂಟಿಯಾಗಿ ವಿಹರಿಸುತ್ತಿದ್ದ ಸಮಯದಲ್ಲಿ ವಾಯುದೇವ ಮೆರವಣಿಗೆಯ ಸಮಯವಾಯಿತು ಎಂದು ಎಲ್ಲರನ್ನೂ ಒಗ್ಗೂಡಿಸುತ್ತ ಮುಂದೆ ಹೋದ. ಮೋಡಗಳೆಲ್ಲ ಜೊತೆಯಾಗಿ ಸೇರಿ ಬೃಹತ್ ಕಾರ್ಮೋಡಗಳಾಗಿ ಮಾರ್ಪಾಡು ಹೊಂದಲು ಹವಣಿಸತೊಡಗಿದವು. ಮಧ್ಯರಾತ್ರಿ ಕಳೆದು ತಾಸಾಗುತ್ತಿದ್ದಂತೆ ಮೋಡಗಳೆಲ್ಲ ಆಗಲೇ ಗುಂಪಾಗಿ ಸೇರಿ ಮೆರವಣಿಗೆಗೆ ಸಜ್ಜಾಗಿ ನಿಂತಿದ್ದವು. ವರುಣ ರಾಜನ ಆಗಮನಕ್ಕೆ ವಾಯುದೇವ ಬಹು ಪರಾಕ್ ಹೇಳಿದೊಡನೆಯೇ ಶುರುವಾಯಿತು ಮೇಘರಾಜನ ಘರ್ಜನೆ, ಕಣ್ಣು ಕೋರೈಸುವ ಬೆಳಕಿನ ಚಾಟಿಯನ್ನು ಆಗಾಗ ಬೀಸುತ್ತ, ಘರ್ಜಿಸುತ್ತ ಮೇಘಗಳ ಮೆರವಣಿಗೆ ಮುನ್ನಡೆಯಿತು. ಅವುಗಳ ಘರ್ಜನೆಗೆ ಗಾಢ ನಿದ್ದೆಯಲ್ಲಿದ್ದ ಕಂದಮ್ಮಗಳು ಬೆಚ್ಚಿ ಎದ್ದು ಅಳತೊಡಗಿದಂತೆ ತಾಯಂದಿರು ಕಂದಮ್ಮಗಳನ್ನು ಎದೆಗವಚಿಕೊಂಡಾಗ ಸುರಕ್ಷತೆಯ ಅರಿವಾಗಿ ಬೆಚ್ಚನೆಯ ಆಲಿಂಗನದಲ್ಲಿ ಮತ್ತೆ ನಿದ್ರಾವಶರಾದರು.

ದೂರದ ಗುಡ್ಡದಲ್ಲಿ ನಲಿದಾಡುತ್ತಿದ್ದ ನವಿಲುಗಳು ಮೋಡಗಳ ಘರ್ಜನೆಗೆ ಬೆದರಿ ಕೂಗತೊಡಗಿದವು. ಮನೆಯ ಗಂಡಸರು ಎದ್ದು ಬೆಳಕಿನ ಚಾಟಿ ತಮ್ಮ ಮನೆಗೆ ಬಡಿದರೆ ಎಂದು ಆತಂಕದಲ್ಲಿ ವಿದ್ಯುತ್ ನ್ನು ನಿಷ್ಕ್ರಿಯಗೊಳಿಸಿದರು. ಪೃಥ್ವಿ ಗೆ ತನ್ನ ಆಗಮನ ತಿಳಿಸಲು ಆಗಾಗ ಬೆಳಕಿನ ಚಾಟಿಯಿಂದ ಚುರುಕು ಮುಟ್ಟಿಸುತ್ತ ಮೇಘಗಳು ಚುರುಕುಗೊಂಡಂತೆ ಅವುಗಳ ಆರ್ಭಟ ಇನ್ನಷ್ಟು ಜೋರಾಗತೊಡಗಿತು. ಬೆಳಕಿನ ಚಾಟಿ ಕೆಲ ಬಡಪಾಯಿಗಳ ಮನೆ ಮೇಲರಗಿದರೆ ಇನ್ನು ಕೆಲವು ಎತ್ತರದ ಮರಗಳನ್ನು ಸುಟ್ಟವು. ವರುಣನ ಜೊತೆ ವಾಯುದೇವನ ವಿಹಾರದಿಂದ ಬಡ ಜನರ ಮನೆಗಳು ನಲುಗಿದವು. ತೋಟಗಳಲ್ಲಿನ ಮರಗಿಡಗಳು ಧರೆಗೆ ಶರಣಾದವು. ಜನರನ್ನು ಬೆಚ್ಚಿ ಬೀಳಿಸುತ್ತ ಅವರ ಸುಖದ ನಿದ್ದೆಗೆ ಭಂಗ ತರುತ್ತ ಸಾಕಷ್ಟು ಚುರುಕು ಮುಟ್ಟಿಸಿದ ಮೇಲೆ ತಾನು ಬರುತ್ತಿದ್ದೇನೆಂದು ಎಲ್ಲರಿಗೂ ಅರಿವಾಗಿರಬೇಕು ತನ್ನ ಸ್ವಾಗತದ ತಯಾರಿ ಭರ್ಜರಿಯಾಗಿದೆ ಎಂದುಕೊಂಡು ಭಾವುಕಗೊಂಡ ಮೋಡಗಳು ಕರಗಿ ನೀರಾದವು.

ತಟಪಟನೆ ಸದ್ದು ಮಾಡುತ್ತಾ ಬಂದ ವರುಣ ಗೆಳೆಯ ವಾಯುದೇವನಿಂದಾಗಿ ಮತ್ತಷ್ಟು ಹುರುಪಿನಿಂದ ಪೃಥ್ವಿಗೆ ನೀರ ಅಭಿಷೇಕ ಮಾಡತೊಡಗಿದ. ಕಾಡು ಪ್ರಾಣಿಗಳು, ಪಕ್ಷಿಗಳು ಸುರಕ್ಷಿತ ತಾಣವನ್ನು ಹುಡುಕಿ ಓಡಾಡಿದವು. ಇಷ್ಟು ದಿನಗಳ ಕಾಲ ಮಳೆಯಿಲ್ಲದೆ ಧೂಳಿನಿಂದ ತುಂಬಿಕೊಂಡು ಕಳೆಗುಂದಿದ ಮರಗಿಡಗಳು ವರುಣನ ಕೃಪೆಯಿಂದ ಧೂಳನ್ನು ಕೊಡವಿಕೊಂಡು ಮತ್ತೆ ಹಸಿರಿನಿಂದ ನಳ ನಳಿಸಳಿಸತೊಡಗಿದವು. ಮಳೆಯ ಸಿಂಚನ ಅವುಗಳ ಪಾಲಿಗೆ ಅಮೃತದಂತಾಗಿ ಗಟಗಟನೆ ನೀರು ಕುಡಿದು ತಮ್ಮ ದಾಹವನ್ನು ತೀರಿಸಿಕೊಂಡು ಸಂತಸದಿಂದ ತಲೆದೂಗತೊಡಗಿದವು. ಕಾದ ಹೆಂಚಿನಂತಾಗಿದ್ದ ಭೂಮಿ ಮಳೆಯ ಸಿಂಚನದಿಂದ ತನ್ನ ಮೈಯನ್ನು ತಂಪಾಗಿಸುತ್ತ ಮಣ್ಣಿನ ಕಂಪನ್ನು ಬೀರತೊಡಗಿತು. ಧೂಳಿನಿಂದ ಬಣ್ಣಗೆಟ್ಟು ಮುದುರಿ ಮಲಗಿದ್ದ ಟಾರು ರಸ್ತೆಗಳು ಮಳೆಯ ನೀರಿನಿಂದಾಗಿ ಧೂಳೆಲ್ಲ ತೊಳೆದು ಹೋಗಿ ಕಪ್ಪನೆ ಮಿರಮಿರ ಮಿಂಚುತ್ತ ಕರಿನಾಗರ  ಹರಿದಂತೆ ಕಾಣತೊಡಗಿತು. ಸೆಖೆಯಿಂದ ನರಳಿ ಬೆವರಿಳಿಸಿ ಸುಸ್ತಾದ ಜನ ನೆಮ್ಮದಿಯ ನಿಟ್ಟುಸಿರು ಬಿಟ್ಟರು. ನೀರಿಲ್ಲದೆ ಒದ್ದಾಡುತ್ತಿದ್ದ ಜನ ಇನ್ನು ನೀರಿಗೆ ತೊಂದರೆಯಿಲ್ಲ ಎಂದು ನಿರಾಳವಾದರು.

ಬೆಳಗಾದರೂ ಮೋಡಗಳ ಘರ್ಜನೆ ನಿಲ್ಲಲಿಲ್ಲ. ವರುಣ ತನ್ನ ಕೆಲಸ ಮುಂದುವರೆಸಿಕೊಂಡೇ ಇದ್ದ. ಹಗಲೂ ರಾತ್ರಿ ಜನರ ಬೆವರಿಳಿಸಿದ ರವಿ ಸದ್ದಿಲ್ಲದೇ ಮೋಡಗಳ ಹಿಂದೆ ಅವಿತು ಕುಳಿತಿದ್ದ. ಶಾಲೆಗೆ ಹೋಗಲು ತಯಾರಿ ನಡೆಸುತ್ತಿದ್ದ ಮಕ್ಕಳು ಮಳೆಯಲ್ಲೇ ಶಾಲೆಗೆ ಹೋಗುವುದು ಎಂದುಕೊಳ್ಳುತ್ತಾ ರೋಮಾಂಚನಗೊಂಡು ಶಾಲೆಗೆ ಹೋಗಲು ಉತ್ಸಾಹದಿಂದ ಸಜ್ಜಾಗತೊಡಗಿದರು. ಹರಿಯುವ ನೀರಲ್ಲಿ ದೋಣಿ ಮಾಡಿ ಬಿಡಲು ಅಮ್ಮನಿಗೆ ಗೊತ್ತಾಗದಂತೆ ತಮ್ಮ ಪುಸ್ತಕಗಳ ಪುಟಗಳನ್ನು ಹರಿದು ದೋಣಿ ತಯಾರಿಸತೊಡಗಿದರು. ನೀರಲ್ಲಿ ಕಾಲು ಬಡಿಯುತ್ತ, ಬೇರೆಯವರ ಮೇಲೆ ನೀರು ಚಿಮ್ಮಿಸುತ್ತಾ ಹೋಗುವುದೆಷ್ಟು ಮಜಾ ಎಂದುಕೊಂಡು ಸಂತಸ ಪಟ್ಟರು. ದೇವಸ್ಥಾನಗಳಲ್ಲಿ ಮರುಣನ ಕೃಪೆಗಾಗಿ ಮಾಡಿಸಿದ ಪೂಜೆ ಫಲ ಕೊಟ್ಟಿತು ಎಂದು ಅರ್ಚಕರು ಬೀಗತೊಡಗಿದರು. ಕೆಲಸಕ್ಕೆ ಹೋಗುವ ಮಹಿಳೆಯರು ಮತ್ತು ಗಂಡಸರು ಇನ್ನು ಒದ್ದೆ ಬಟ್ಟೆಯಲ್ಲೇ ಕೆಲಸಕ್ಕೆ ಹೋಗಬೇಕು, ಶಿಸ್ತಾಗಿ ಸಿಂಗರಿಸಿಕೊಂಡು ಹೋದರೂ ವರುಣ ಅದನ್ನೆಲ್ಲ ಕೆಡಿಸಿ ಬಿಡುತ್ತಾನೆ ಎಂದು ಕೋಪಿಸಿಕೊಂಡರು. ಗೃಹಿಣಿಯರು ಇನ್ನು ಬಿಸಿಲಿಗೆ ಏನೂ ಒಣ ಹಾಕುವಂತಿಲ್ಲ, ಬಟ್ಟೆಗಳೂ ಬೇಗನೆ ಒಣಗುವುದಿಲ್ಲ ಎಂದು ಬೇಸರಿಸಿಕೊಂಡರೂ ವರುಣನ ಆಗಮನ ಅವರಲ್ಲಿ ಸಂತಸ ತಂದಿತ್ತು. ಮನೆಯಲ್ಲಿ ಎಣ್ಣೆಯಲ್ಲಿ ಕರಿಯುವ ತಿಂಡಿಗಳಿಗೆ ಇನ್ನು ಬೇಡಿಕೆ ಜಾಸ್ತಿ ಎಂದುಕೊಂಡು ಮಂದಸ್ಮಿತರಾದರು.

ಕೆಲಸಕ್ಕೆ ಹೋಗುವ ಸಮಯವಾದಂತೆ ರಸ್ತೆಯ ತುಂಬಾ ಅಣಬೆಗಳಂತೆ ಬಣ್ಣ ಬಣ್ಣದ ಕೊಡೆಗಳು ಅರಳತೊಡಗಿದವು. ಇದುವರೆಗೂ ಅನಾಥವಾಗಿ ಮನೆಯ ಮೂಲೆಯಲ್ಲಿ ಬಿದ್ದುಕೊಂಡಿದ್ದ ಕೊಡೆಗಳು ಮೈ ಮೇಲಿನ ಧೂಳು ಕೊಡವಿಕೊಂಡು ಮರು ಜೀವ ತಾಳಿದವು. ಹೊಸ ಕೊಡೆಯನ್ನು ಕೊಂಡವರು ಸಂಭ್ರಮದಿಂದ ತಮ್ಮ ಕೊಡೆಯನ್ನು ಅರಳಿಸಿ ಹೆಮ್ಮೆಯಿಂದ ಬೀಗುತ್ತ ಮುನ್ನಡೆಯತೊಡಗಿದರು. ಇದನ್ನು ಮಹಡಿಯ ಮೇಲೆ ನಿಂತು ನೋಡುತ್ತಿದ್ದ ವೃದ್ಧನೊಬ್ಬ ಮುಂಗಾರಿನ ಆಗಮನವಾಯಿತು ಎಂದುಕೊಂಡು ಇನ್ನು ಸೆಖೆಯಿಂದ ಒದ್ದಾಡಬೇಕಿಲ್ಲ ಎಂದು ಮುಗುಳ್ನಕ್ಕ. ಐಸ್ ಕ್ರೀಂ ಮಾರುವವ ಇನ್ನು ತನಗೆ ವ್ಯಾಪಾರವಿಲ್ಲ ಎಂದು ಕೊರಗತೊಡಗಿದ. ಕೊಡೆ ಮಾರುವವರು ಸಂಭ್ರಮದಿಂದ ತರಹೇವಾರಿ ಕೊಡೆಗಳನ್ನು ಅಂಗಡಿಗಳ ಮುಂದೆ ನೇತು ಹಾಕಿ ಉತ್ತಮ ವ್ಯಾಪಾರದ ನಿರೀಕ್ಷೆಯಲ್ಲಿ ಗ್ರಾಹಕರನ್ನು ಸೆಳೆಯತೊಡಗಿದರು. ರಸ್ತೆ ಬದಿ ಕುಳಿತು ಮಾರುತ್ತಿದ್ದವರು ಇನ್ನು ತಮಗೆ ಇಲ್ಲಿ ಕುಳಿತು ವ್ಯಾಪಾರ ಮಾಡಲಾಗುವುದಿಲ್ಲವಲ್ಲ ಎಂದು ಬೇಜಾನ್ ಬೇಸರ ಪಟ್ಟುಕೊಂಡರು. ಮಳೆಯಲ್ಲಿ ಮಕ್ಕಳ ಆಟ, ದೊಡ್ಡವರ ಸಿಡಿಮಿಡಿ ನೋಡುತ್ತಾ ಯಾರು, ಹೇಗೂ ತನ್ನನ್ನು ಸ್ವಾಗತಿಸಿದರೂ ಇನ್ನು ಮೂರು ನಾಲ್ಕು ತಿಂಗಳುಕಾಲ ತನ್ನದೇ ರಾಜ್ಯಭಾರ ಎಂದುಕೊಂಡು ವರುಣ ರಾಜ ಗಾಂಭೀರ್ಯ ತೋರಿದ. ನಾಡಿಗೆ ಮುಂಗಾರಿನ ಪ್ರವೇಶವಾಗಿತ್ತು.

ಆ ರಿಕ್ಷಾದವ !

ಗೆಳತಿಯ ಮದುವೆಗಾಗಿ ಬೆಂಗಳೂರಿನಿಂದ ನನ್ನ ಪುಟ್ಟ ಮಗಳೊಂದಿಗೆ ಊರಿಗೆ ಬಂದಿದ್ದೆ. ಅಮ್ಮನ ಮನೆಯಿಂದ ಚೆನ್ನಾಗಿ ಸಿಂಗರಿಸಿಕೊಂಡು ಹೊರಟು ಬರುತ್ತಿರುವಾಗ ಒಂದು ರಿಕ್ಷಾ ಬರುತ್ತಿರುವುದನ್ನು ಕಂಡು ರಿಕ್ಷಾ ಎಂದು ಕೂಗುತ್ತ ಕೈ ಬೀಸಿದೆ. ನನ್ನ ಮಗಳೂ ತನ್ನ ತೊದಲು ಮಾತಿನಲ್ಲಿ ಮುದ್ದಾಗಿ ಲಿಕ್ಸಾ ಎಂದು ಕಿರುಚತೊಡಗಿದಳು. ರಿಕ್ಷಾದವ ನಮ್ಮತ್ತ ಒಮ್ಮೆ ನೋಡಿ ಖಾಲಿಯಿದ್ದರೂ ಮುಂದೆ ಹೋದ. ಛೆ, ಈಗಾಗೆ ಲೇಟಾಗಿದೆ ಇನ್ನು ರಿಕ್ಷಾ ಸಿಗುತ್ತೋ ಇಲ್ವೋ, ನಿಮ್ಮಿ ನಾನು ಇನ್ನೂ ಬಂದಿಲ್ಲವೆಂದು ಎಷ್ಟು ಸಿಟ್ಟು ಮಾಡಿಕೊಂಡಿರುತ್ತಾಳೋ ಎಂದುಕೊಂಡು ಪೇಚಾಡುತ್ತ ವಾಚು ನೋಡಿಕೊಂಡೆ. ಅಷ್ಟರಲ್ಲಿ ಮುಂದೆ ಹೋದ ರಿಕ್ಷಾ ಮತ್ತೆ ಹಿಂದೆ ಬಂದು ನಮ್ಮ ಬಳಿ ಬಂದು ನಿಂತಿತು. ರಿಚಾ, ಮಮ್ಮಿ, ಲಿಕ್ಸಾ ಲಿಕ್ಸಾ ಎಂದು ಸಂತಸದಿಂದ ಕುಣಿಯುತ್ತ ರಿಕ್ಷಾ ಹೊಕ್ಕಳು. ರಿಕ್ಷಾದವ ನನ್ನತ ನೋಡಿ ನಸುನಕ್ಕ. ನಾನು ಮಂದಹಾಸ ಬೀರಿ ಉಸ್ಸಪ್ಪ ಎನ್ನುತ್ತಾ ರಿಕ್ಷಾ ಏರಿ ಕುಳಿತುಕೊಂಡು ಮದುವೆ ಹಾಲ್ ನ ಅಡ್ರೆಸ್ ಹೇಳಿದೆ. ರಿಕ್ಷಾದವ ನನ್ನತ್ತ ತಿರುಗಿ ನೋಡಿ ನಾನೂ ಅಲ್ಲಿಗೇ ಹೋಗುತ್ತಿದ್ದೇನೆ ಎಂದಾಗ ನನ್ನ ಗೆಳತಿಯ ಮದ್ವೆಗೆ ಇವನು ಯಾಕಪ್ಪ ಬರುತ್ತಿದ್ದಾನೆ. ಬಹುಶ ಪುಕ್ಕಟೆ ಊಟ ಸಿಗುತ್ತದೆಂದು ಬರುತ್ತಿರಬಹುದು ಅಂದುಕೊಳ್ಳುತ್ತ ಹೂಂಗುಟ್ಟಿದೆ.

ರಿಕ್ಷಾ ಮುಂದಕ್ಕೆ ಹೋಗುತ್ತಿದ್ದಂತೆ ಒಮ್ಮೆ ನನ್ನ ಅಲಂಕಾರವೆಲ್ಲ ಸರಿಯಾಗಿದೆಯೇ ಎಂದು ನೋಡಲು ಪರ್ಸ್ ನಿಂದ ಪುಟ್ಟ ಕನ್ನಡಿ ತೆಗೆದು ನೋಡಿಕೊಂಡು ಎಲ್ಲವೂ ಸರಿಯಾಗಿದೆ ಅನಿಸಿ ತ್ರಪ್ತಿ ಪಟ್ಟುಕೊಂಡೆ. ರಿಕ್ಷಾದವ ನನ್ನನ್ನೇ ಗಮನಿಸುತ್ತಿದ್ದುದನ್ನು ಕಂಡು ಮುಜುಗರವಾಗಿ ಕನ್ನಡಿ ತೆಗೆದಿಟ್ಟು ರಿಚಾಳತ್ತ ಗಮನ ಹರಿಸಿದೆ. ಅವಳು ಹೊರಗೆ ನೋಡುತ್ತಾ ದಾರಿಹೋಕರಿಗೆಲ್ಲ ಟಾಟಾ ಮಾಡುತ್ತಾ ಉತ್ಸಾಹದಿಂದ ಇದ್ದುದು ಕಂಡು ಅವಳನ್ನು ಕೈ ಹೊರಗೆ ಹಾಕಬೇಡವೆಂದು ಎಚ್ಚರಿಸುತ್ತ ಅವಳ ತಲೆಕೂದಲನ್ನೆಲ್ಲ ಕೈನಿಂದಲೇ ಬಾಚಿ ಸರಿ ಮಾಡುತ್ತಾ ಕುಳಿತೆ. ರಿಕ್ಷಾದ ಕನ್ನಡಿಯಲ್ಲಿ ನೋಡಿದಾಗ ಅವನು ಮತ್ತೆ ನನ್ನತ್ತ ನೋಡುತ್ತಾ ಇದ್ದುದು ಕಂಡು ನನಗೆ ರೇಗಿ ಹೋಯಿತು. ಥೂ ದರಿದ್ರದವ, ಹೆಂಗಸರನ್ನು ಕಂಡೇ ಇಲ್ಲವೇನೋ ಅನ್ನೋ ಹಾಗೆ ನೋಡುತಿದ್ದಾನೆ ಎಂದು ಮನಸ್ಸಲ್ಲೇ ಅಂದುಕೊಳ್ಳುತ್ತ ಮುಖ ಸಿಂಡರಿಸಿದೆ. ಅದನ್ನು ಗಮನಿಸಿ ಆತ ತಕ್ಷಣ ತನ್ನ ಗಮನವನ್ನು ರಸೆಯತ್ತ ಹರಿಸಿದ. ರಿಚಾ, ಮಮ್ಮಿ ಅದು ನೋಡು ಇದು ನೋಡು ಎನ್ನುತ್ತಾ ಚಪ್ಪಾಳೆ ತಟ್ಟುತ್ತ ಖುಷಿಯಿಂದ ಕೇಕೆ ಹಾಕುತ್ತಿದ್ದಳು.

ಅಷ್ಟರಲ್ಲಿ, ನಿಮ್ಮ ಮಗಳಾ ಎಂದು ರಿಕ್ಷಾದವ ಕೇಳಿದ ಇವನಿಗ್ಯಾಕೆ ಅಧಿಕಪ್ರಸಂಗ ಸುಮ್ಮನೆ ಗಾಡಿ ಓಡಿಸ ಬಾರದೇ ಎಂದು ಮನಸ್ಸಲ್ಲೇ ರೇಗುತ್ತ ಹೂಂ ಗುಟ್ಟಿದೆ. ನನ್ನ ಉತ್ತರದಿಂದ ಉತ್ತೇಜಿತನಾಗಿ, ನೀವು ಎಲ್ಲಿರುವುದು ಈಗ ಎಂದು ಕೇಳಿದ. ನನಗಂತೂ ತೀರಾ ರೇಗಿ ಹೋಯಿತು. ನನ್ನ ಬಗ್ಗೆ ಇವನ್ಯಾಕೆ ಕೇಳುತ್ತಿದ್ದಾನೆ, ನಾನ್ಯಾಕೆ ನನ್ನ ಬಗ್ಗೆ ಇವನಿಗೆ ಹೇಳಬೇಕು ಜಾಸ್ತಿ ಸಲಿಗೆ ಕೊಟ್ಟರೆ ಮತ್ತೇನಾದರೂ ಕೇಳಿಯಾನು ಎಂದುಕೊಂಡು ಅವನಿಗೆ ಉತ್ತರಿಸುವ ಗೋಜಿಗೆ ಹೋಗದೆ ಹೊರಗೆ ನೋಡುತ್ತಾ ಕುಳಿತೆ. ರಿಕ್ಷಾ ಮುಖ್ಯ ರಸ್ತೆ ಬಿಟ್ಟು ಅಡ್ಡ ರಸ್ತೆಗೆ ತಿರುಗಿದಾಗ ನಾನು ಗಾಬರಿಗೊಂಡೆ. ಇವನ್ಯಾಕೆ ಅಡ್ಡ ರಸ್ತೆಯಲ್ಲಿ ಹೋಗುತ್ತಿದ್ದಾನೆ ಇವನ ಉದ್ದೇಶವೇನು, ನನ್ನ ಮೈ ಮೇಲಿದ್ದ ಚಿನ್ನದ ಒಡವೆಗಳೇ ಅಥವಾ ನನಗೇನಾದರೂ ಮಾಡಲೆಂದೇ ರಿಕ್ಷಾ ಅತ್ತ ತಿರುಗಿಸಿದನೆ ಎಂದುಕೊಂಡು ಭಯವಾಗಿ ರಿಚಾಳನ್ನು ಗಟ್ಟಿಯಾಗಿ ಹಿಡಿದುಕೊಳ್ಳುತ್ತಿದ್ದಂತೆ ಧೈರ್ಯ ಉಕ್ಕಿ ಬಂದು ಅಡ್ಡ ರಸ್ತೆಯಲ್ಯಾಕೆ ಹೋಗುತ್ತಿದ್ದೀರಿ ಮದುವೆ ಹಾಲ್ ನ ದಾರಿ ಇಲ್ಲಿಂದ ನೇರವಾಗಿ ಅಲ್ಲವೇ ಎಂದು ಗಟ್ಟಿಯಾಗಿ ಕೇಳಿದೆ. ನನ್ನ ಸ್ವರಕ್ಕೆ ಬೆಚ್ಚಿ ಅವನು ಒಮ್ಮೆ ಹಿಂದಕ್ಕೆ ತಿರುಗಿ ನೋಡಿ, ಮುಖ್ಯ ರಸ್ತೆಯಿಂದ ಹೋಗಬಹುದು ಆದರೆ ಅಲ್ಲಿ ತುಂಬಾ ಟ್ರಾಫಿಕ್ ಇರುತ್ತದೆ, ಈ ರಸ್ತೆ ಹಾಲ್ ಗೆ ಹತ್ತಿರ ಕೂಡ ಆಗುತ್ತದೆ ಗಾಬರಿಯಾಗಬೇಡಿ, ನಿಮ್ಮನ್ನು ಸುರಕ್ಷಿತವಾಗಿ ಸಮಯಕ್ಕೆ ಸರಿಯಾಗಿ ಮದುವೆ ಹಾಲ್ ಗೆ ಕರೆದುಕೊಂಡು ಹೋಗುತ್ತೇನೆ ಯೋಚನೆ ಮಾಡಬೇಡಿ ಅನ್ನುತ್ತ ನಸುನಗು ನಕ್ಕ. ಆದರೂ ನನ್ನ ಮನದ ಮೂಲೆಯಲ್ಲಿ ಇನ್ನೂ ಅಳುಕು ಇದ್ದಿತು. ರಿಚಾ ಮಾತ್ರ ಯಾವ ಯೋಚನೆಯೂ ಇಲ್ಲದೆ ಮರಗಿಡಗಳನ್ನು ನೋಡುತ್ತಾ ಕುಳಿತಲ್ಲೇ ತೂಕಡಿಸ ತೊಡಗಿದಳು.

ರಿಕ್ಷಾದವ ಸಂದಿಗೊಂದಿನಲ್ಲಿ ರಿಕ್ಷಾವನ್ನು ನುಗ್ಗಿಸುತ್ತ ಕೊನೆಗೂ ಮುಖ್ಯ ರಸ್ತೆಗೆ ಬಂದಾಗ ನನಗೆ ಹೋದ ಜೀವ ಮರಳಿ ಬಂದಂತಾಯಿತು. ಮದುವೆ ಹಾಲ್ ಕೂಡ ಅಲ್ಲೇ ಎದುರಿಗೆ ಇದ್ದುದು ನೋಡಿ ಗಡಬಡಿಸುತ್ತ ರಿಚಾಳನ್ನು ಎತ್ತಿಕೊಂಡು ರಿಕ್ಷಾ ನಿಲ್ಲುತ್ತಿದ್ದಂತೆ ಕೆಳಕ್ಕಿಳಿದೆ. ರಿಕ್ಷಾದವನಿಗೆ ದುಡ್ಡು ಕೊಡಲು ಪರ್ಸ್ ಗೆ ಕೈ ಹಾಕುತ್ತಿದ್ದಂತೆ ಅವನು ಬೇಡ ಎನ್ನುತ್ತಾ ಕೈ ಸನ್ನೆ ಮಾಡಿದ. ಇವನು ದುಡ್ಡು ಯಾಕೆ ಬೇಡವೆನ್ನುತ್ತಿದ್ದಾನೆ ಎಂದು ಅರ್ಥವಾಗದೆ ಅವನನ್ನೇ ಮಿಕಿ ಮಿಕಿ ನೋಡಿದಾಗ ಅವನು, ಬಹುಶಃ ನಿಮಗೆ ನನ್ನ ಪರಿಚಯ ಆಗಿಲ್ಲ ಅಂತ ಕಾಣುತ್ತೆ. ನಾನು ಶಾಂತರಾಮ, ನೀವು ನನ್ನ ಕ್ಲಾಸ್ ಮೇಟ್ ಆಗಿದ್ರಿ ಹೈಸ್ಕೂಲಿನಲ್ಲಿ,ಎಂದಾಗ ನಾನು ಅಚ್ಚರಿಯಿಂದ ಅವನನ್ನೇ ದಿಟ್ಟಿಸಿ ನೋಡುತ್ತಾ ನೆನಪು ಮಾಡಿಕೊಳ್ಳಲು ಪ್ರಯತ್ನಿಸಿ ಸೋತೆ ಆದರೂ ಅವನಿಗೆ ನನಗಿನ್ನೂ ನೆನಪಾಗಲಿಲ್ಲವೆಂದು ಹೇಳಲು ಮುಜುಗರವಾಗಿ ತಕ್ಷಣ ನೆನಪಾದಂತೆ ಹೋ ನೀವಾ ಎಂದು ಉದ್ಗರಿಸಿದೆ. ಅವನು ನಗುತ್ತ, ರಿಕ್ಷಾ ಪಾರ್ಕ್ ಮಾಡಿ ಬರುತ್ತೇನೆ ನೀವು ಮುಂದೆ ಹೋಗಿ ಎಂದಾಗ ನಾನು ತಲೆಯಾಡಿಸಿ ರಿಚಾಳನ್ನು ಎಬ್ಬಿಸಿ ಅವಳನ್ನು ಕೆಳಗಿಳಿಸಿ ಮುಂದಕ್ಕೆ ಹೆಜ್ಜೆ ಹಾಕುತ್ತ ನನ್ನ ಕ್ಲಾಸಿನ ಶಾಂತರಾಮ ಯಾರು ಎಂದು ನೆನಪು ಮಾಡಿಕೊಳ್ಳಲು ನೋಡಿದೆ. ಮರುಕ್ಷಣವೇ ನನಗೆ ಸಣಕಲು ಕುಳ್ಳಗಿನ ಶಾಂತರಾಮ ನೆನಪಾಗಿ ಇವನೇ ಅವನೇ, ಅದೆಷ್ಟು ಬದಲಾಗಿದ್ದಾನೆ ಈಗ ಅದೆಷ್ಟು ದಪ್ಪವಾಗಿದ್ದಾನೆ ಎಂದರೆ ಆನೆ ಮರಿಯಂತೆ ಕಾಣುತ್ತಾನೆ. ಆದರೆ ಈಗಲೂ ಕುಳ್ಳನೆ ಎಂದು ಅರಿವಾದಾಗ ನನ್ನ ಮುಖದಲ್ಲಿ ಮುಗುಳ್ನಗೆ ಮೂಡಿತು. ಛೆ! ನಾನು ಅವನ ಬಗ್ಗೆ ಏನೇನೋ ಅಂದುಕೊಂಡೆ. ಅವನು ತಾನು ಶಾಂತರಾಮ ಎಂದು ಮೊದಲೇ ಯಾಕೆ ಹೇಳಲಿಲ್ಲ ಎಂದುಕೊಂಡು ಪೇಚಾಡುತ್ತ ಮದುವೆ ಹಾಲ್ ನ ಒಳಗೆ ಕಾಲಿರಿಸಿದೆ.